Onze huisanalist Aimé Anthuenis had het al weken bij het rechte eind: AA Gent en Charleroi zijn de laatste twee protagonisten in play-off 1. “KV Mechelen voelde zich na de zege tegen Anderlecht al iets te zeker”, zegt Anthuenis, die de promotie van Antwerp verdiend noemt. “En ze hebben een sterke basis om voor lange tijd in eerste te blijven.”

Om het eens in formule 1-termen uit te drukken: de plaatsjes op de startgrid zijn verdeeld. Het racen om de knikkers kan nu echt beginnen. De slotspeeldag van de reguliere vaderlandse competitie bracht nog heel wat emoties met zich mee.

Play-off 1

Die 9 op 9 van Gent had ik wel verwacht. De moeilijkste opdracht was die op Waasland-Beveren twee weken geleden. KV Mechelen zou zich ook zeker terecht hebben geplaatst, maar ze waanden zich al iets te zegezeker na de winst tegen Anderlecht vorige week. AA Gent heeft gewoonweg te veel talent om play-off 1 te missen. Niemand in Gent zou er echt rouwig om geweest zijn mocht Perbet zijn vertrokken tijdens de winterstop, maar net hij heeft hen over de streep getrokken. De start van play-off 1 heeft nog nooit zo open gelegen als dit jaar. Ik denk dat enkel Charleroi niet zal meestrijden voor de Europese plaatsen, maar het is er toch maar weer mooi bij, ondanks een hele nieuwe ploeg. Ze zullen zeker als stoorzender fungeren. De andere ploegen doen zeker mee voor minstens de derde plek. Als het hen wat meezit, doen de Buffalo’s zelfs nog mee voor de titel. Ze recupereren weer heel wat spelers. Veel zal afhangen van blessures. Ik dacht dat Club zomaar kampioen zou gaan worden, maar nu blijkt Izquierdo zes weken buiten strijd te zijn. Dat scheelt, zeker omdat Refaelov de vorm maar niet te pakken krijgt. Stel dat Anderlecht Teodorczyk zou moeten missen, dan zou het ook zomaar even wat minder kunnen gaan. Een dikke pluim voor Zulte Waregem en Oostende ook. Ze spelen de bekerfinale, waar Oostende volgens mij licht favoriet is wegens meer aanvallende mogelijkheden, en haalden zonder al te veel moeite de eerste zes. Ze hebben op een rustige manier, zonder echte topspelers, bijzonder goed gewerkt.

Play-off 2

Genk is favoriet om play-off 2 te winnen. Er moeten nu tien wedstrijden per poule gespeeld worden en dan zal de beste ploeg toch wel komen bovendrijven. Andere jaren kon je na een of twee nederlagen al uit de race liggen. Genk moest intrinsiek gezien in play-off 1 staan, maar je moet dat over een heel seizoen bekijken. Ze hebben gekozen voor het geld enerzijds, met de transfers van Bailey en Ndidi. Anderzijds heeft het uitvallen van Karelis een groot verschil gemaakt. Neem daar ook nog de Europese matchen bij en het feit dat de kern niet al te groot is, en dan kan zoiets gebeuren. Ze zullen zich plaatsen voor de kwartfinales in de Europa League en mochten ze ook nog play-off 2 winnen, dan blijven ze toch niet met lege handen achter. KV Mechelen zal de favorietenrol toebedeeld krijgen in de andere poule maar ik vrees dat de rekker iets te ver is getrokken. Lierse kan volgens mij een verrassing worden. Ze mogen dit jaar zeker hun voet plaatsen naast ploegen als Waasland-Beveren. En er is natuurlijk ook nog Standard.

Van 1A naar 1B en vice versa

Westerlo. Voor het seizoen had ik hen bij de grote kandidaten om te zakken gerekend. Ze redden zich de afgelopen seizoenen telkens op het nippertje. Maar nu is het tekort aan talent toch doorslaggevend gebleken. Sponsor Soudal is vertrokken en er is tijdens de winterstop onvoldoende versterking gekomen. Maar het ergste is de manier waarop ze eruit liggen. In Zulte Waregem had het genoeg om tien keer te winnen. Je voelde daar al dat ze het hadden weggegeven. Bijzonder pijnlijk. Dat de resultaten van Moeskroen nu in twijfel worden getrokken? Ik denk niet dat er iets onjuist is gebeurd bij de tegenstanders. Tegen Standard toonden verschillende spelers al wat ze konden en dat was tegen Kortrijk niet anders. Moeskroen heeft spelers van een bepaald niveau rondlopen, waarvan Westerlo er geen heeft. Dat heeft nipt het verschil gemaakt.

Antwerp heeft het dan weer verdiend om te promoveren. Ze hebben er lang op moeten wachten. Na het net niet halen van vorig jaar had ik verwacht dat de supporters veel ongeduldiger gingen zijn. Dat is niet gebeurd. Die enorme supportersschare is blijven komen. Zij zullen volgend jaar elke verplaatsing met duizenden maken. Thuis zal het altijd bomvol zitten. Spelen voor zoveel supporters en voor een ploeg met die naam, dat is een voordeel om spelers te lokken. Er is trouwens voldoende financieel draagvlak voor. Het zijn troeven waar andere eersteklassers niet aan kunnen tippen. Antwerp kan zich bovendien maanden rustig voorbereiden. Het is een verrijking voor eerste klasse én daar zal het volgens mij lange jaren blijven. Of coach De Decker voldoende in huis heeft om het in 1A waar te maken zal moeten blijken, maar het is knap wat hij heeft gepresteerd. Hij heeft van een kern met veel ego’s en spelers die nog in eerste hebben gespeeld een hecht geheel gemaakt. Chapeau.