Liefhebbers van verbrand rubber en gierende motoren komen weer volop aan hun trekken. Het nieuwe Formule 1-seizoen is dit weekend uit de startgrid geschoten. Wanneer u dit stuk aan het lezen bent, is de winnaar van de eerste GP in Australië wellicht al bekend. De race werd vanmorgen vroeg al afgewerkt. We blikken vooruit op de rest van de nieuwe jaargang en hielden een pitstop bij F1-analisten Bas Leinders en Gert Vermersch.

Wat zijn jullie verwachtingen van het nieuwe seizoen?

Bas: De laatste vijf seizoenen was het allemaal Mercedes wat de klok sloeg, met vijf titels op rij. Maar Ferrari is op de goede weg om dat dit seizoen te doorbreken. Uit de testweken in Barcelona kwam Ferrari met voorsprong het best voor de dag. Hun piloten Vettel en Leclerc reden de snelste rondetijden en uit de on-board camera’s bleek dat ze heel comfortabel met hun wagens manoeuvreerden. Ook vorig jaar had Ferrari eigenlijk de betere wagen, maar halverwege het seizoen is Vettel fouten beginnen maken en heeft hij de wereldtitel eigenlijk weggegooid. Hamilton heeft daarvan kunnen profiteren door constante prestaties te leveren en amper foutjes te maken. Als Vettel de fouten achterwege kan laten, dan is hij voor mij dé topfavoriet. De druk ligt alvast bij hem. Zijn ploegmakker Leclerc, waar veel van wordt verwacht, zal het hem ook niet makkelijk maken, maar wereldkampioen zal hij nog niet worden. Hij is de toekomst van Ferrari.

Gert: Vettel is inderdaad favoriet aan de start van het seizoen. Maar ik ben ervan overtuigd dat Hamilton en Mercedes ook dit seizoen het huidige kloofje met Ferrari zullen dichten tijdens het seizoen. De strijd zal tot de laatste GP gevoerd worden, maar ik zie Hamilton toch op het hoogste schavotje eindigen en zo zijn zesde wereldtitel grijpen.

Verstappen van Red Bull is dan de vierde hoofdrolspeler?

Bas: Red Bull en Verstappen zullen goed presteren, maar ze doen niet mee voor de wereldtitel. Met de Honda-motor halen ze wel weer een beter niveau. In combinatie met het talent van Verstappen en het goeie chassiswerk van Red Bull, zullen ze zeker resultaten boeken. Maar niet op elke GP. Ik verwacht Verstappen op het eind net buiten de top drie. In 2020 verwacht ik meer, als alles nog meer op elkaar afgestemd zal zijn. Dan zou het misschien wel kunnen.

Gert: Ik denk dat 2020 nog te vroeg zal zijn. Het is voor Verstappen onmogelijk om dit seizoen mee te spelen voor de titel. Verstappen zal zeker GP’s winnen, en ik verwacht dat hij minder fouten zal maken, maar later op het seizoen zal het verschil met de grote twee constructeurs groter worden. Dat maakt een titel onmogelijk.

Welke rol kunnen Renault en McLaren spelen?

Gert: Renault is the best of the rest. Als ze alles goed voor elkaar krijgen, eindigen ze vierde bij de constructeurs. Het verschil met Mercedes, Ferrari en Red Bull is nog veel te groot. Met Ricciardo haalden ze wel een topper binnen en dat is een goeie stap naar de toekomst toe.

Bas: Zo komen ze wel dichterbij, ja. Ricciardo won al wedstrijden en eindigde top drie in het klassement. Dat is een krachtig signaal van het team, ook naar hun medewerkers toe. Zij zullen nog een tandje bij moeten steken om zo’n piloot ook nog beter materiaal te geven om mee te werken. Dat zal intern wel een goeie motivatie zijn. Bij McLaren is er de laatste twee jaar veel gebeurd maar de rust is er nu min of meer teruggekeerd. Ze zullen beter doen dan vorig jaar, maar er is nog een hele weg af te leggen.

Gert: Ik verwacht dat McLaren net lager zal eindigen dan vorig jaar. Ze hebben vorig seizoen veel geluk gehad, onder meer met het faillissement van Force IndiaBovendien hebben ze nu geen Alonso meer rondrijden, die regelmatig toch in de punten reed. Hun zesde plaats van vorig jaar bij de constructeurs zie ik nu een achtste worden. En voor een team met zo’n traditie is dat toch niet goed.

Zullen de nieuwe reglementen een rol spelen?

Bas: De veranderingen bieden een nieuwe opportuniteit voor teams. Wie ze het best interpreteert, kan zo het verschil maken. Ferrari heeft de nieuwe regel voor grotere vleugels al het best verwerkt. Mercedes is daar aan een inhaalbeweging bezig. Er is een impact van nieuwe regels, maar hoe groot die zal zijn, valt af te wachten.

Gert: Ik verwacht geen grote mirakels op dat vlak. Het inhalen zou nu gestimuleerd moeten worden, maar ik twijfel of dat effectief zal gebeuren. Volgens mij zullen de ingenieurs wel met oplossingen komen om te verdedigen.

Tot slot: hoe hard gaan jullie Stoffel Vandoorne missen?

Bas: Ik blijf Vandoorne een absolute topper vinden. Hij kwam gewoon op het verkeerde moment naar het verkeerde team. Hij is zeker even goed als de huidige coureurs bij McLaren, Sainz en Norris.

Gert: Er zijn zelfs minstens vijf coureurs op de startgrid die niet zo goed zijn als Stoffel. Het is een hele spijtige zaak. Eigenlijk zouden de allerbeste piloten moeten starten. Het is toch een teken dat er op dat vlak iets serieus mis is in de Formule 1. Stoffel zal gemist worden.

Je kan het volledige Formule 1-seizoen volgen op televisie via Telenet Play Sports.