Dark Souls 3 is één van de grootste games van 2016, en dat zullen we geweten hebben. Uitgever Namco Bandai spaarde kosten noch moeite om  de titel aan de pers voor te stellen. Een kerk in Hamburg kreeg een Dark Souls make-over, compleet met orgelspeler, standbeelden en een middeleeuws diner. Ik nestelde me snel op een kerkbank, en dankte onze Heer dat ik de game voor enkele uren kon testen…

De Souls-serie van ontwikkelaar From Software begon klein op de PS3, met Demon’s Souls (2009). De actie-rpg was een culthit en een succes bij spelers door de hoge moeilijkheidsgraad en fantastische gevechten. Opvolger Dark Souls (2011) was een absolute topper en betekende de grote doorbraak voor het team. Dark Souls 1 en 2 zijn nu zelfs goed voor ongeveer tien miljoen verkochte exemplaren. Als fan van het eerste uur is dit surreëel, maar in de beste betekenis van het woord. Het is net alsof je favoriete indieband plots stadions doet vollopen… maar wel goede muziek blijft maken.

Dit is Vordt of the Boreal Valley, de eerste grote baas van de demo.
Dit is Vordt of the Boreal Valley, de eerste grote baas van de demo.

Wat is dan de reden voor het succes? Eén woord: voldoening. Als je vandaag een game opstart, word je vaak met een fluwelen handschoen naar het einde geleid. Het team van Dark Souls ruilt die handschoen in voor een zweep, en je zal de klappen voelen als je slecht speelt. Ram je maar wat op de knoppen zonder nadenken? Dan komen al snel de iconische woorden ‘YOU DIED’ op het scherm. Het team bij From respecteert je als speler, en durft het aan om de lat hoog te leggen… en dat lijkt het grote publiek wel te smaken.

Aan deze beproefde formule is in Dark Souls 3 weinig veranderd. Je start als onervaren krijger, en je moet de imposante ‘Lords of Cinder’ uitroeien. Hiervoor moet je echter eerst complexe gebieden verkennen, vol monsters die je genadeloos afstraffen bij iedere fout.  Het is dus belangrijk dat je wapens kiest die bij je speelstijl passen, en dat je niet als een kip zonder kop door de levels rent. Speel aandachtig, kijk om je heen, en wees op alles voorbereid.

2918185-rollingshot_sample_1438786866We kunnen en willen niet veel over onze speelsessie verklappen, maar het voelde aan als een ‘best of Dark Souls’. Er zitten invloeden uit alle voorgaande games in, zelfs Bloodborne (die exclusief voor PlayStation 4 verscheen). In die game waren de gevechten sneller, en moest je het zonder schild weten te redden. De schilden zijn in Dark Souls natuurlijk terug, maar de gevechten voelen sneller en dynamischer aan dan ooit. De actie in Souls games is nog altijd van een torenhoog niveau, en het team van regisseur Hidetaka Miyazaki blijft zichzelf overtreffen.

Miyazaki beweert dat het derde deel minder levels heeft dan Dark Souls 2, maar dat de gebieden wel veel groter en complexer zijn. Dat kon ik alvast zelf ondervinden in het eerste level, dat vol zit met geheimen en binnenwegjes. Als je eindelijk de baas bereikt na een lange omzwerving vol obstakels, ervaar je weer de essentie van Dark Souls: voldoening.

dark-souls-3-screenshot-2.0Dat gevoel was in de hele demo aanwezig, en zorgde ervoor dat ik enkele uren alles rond me vergat. Het is classic Souls, en daar zal ik nooit genoeg van krijgen. Er zijn ook nu weer tientallen speelstijlen. Je kan als ridder met harnas het gespuis face to face te lijf gaan, maar je kan evengoed op afstand blijven met een toverstokje en magische pijlen. Ieder wapen heeft nu zelfs een unieke skill,  waardoor je zoveel mogelijk wil experimenteren wat bij jou past.

Ik kan niet wachten om me binnen enkele weken volledig te verdiepen in Dark Souls 3, en te ontdekken wat het team van Miyazaki voor de miljoenen fans in petto heeft.

‘Dark Souls III’ komt op dinsdag 12 april uit voor PlayStation 4, PC en Xbox One.

Als je wil zien hoe het er daar in de kerk aan toe ging, check dan deze video:

De laatste trailer: