Dit weekend kan een historisch moment worden voor het Belgische mannentennis. Voor het eerst in 111 jaar staat de ploeg nog eens in de finale van de Davis Cup, het meest prestigieuze tornooi voor landenteams op het mannencircuit. Enkele feitjes om vandaag de collega’s op het werk of uw gespreksgenoot op het familiefeest dit weekend te kunnen imponeren.

Waar komt de naam Davis Cup vandaan?

Bij de oprichting in 1900 heette de Davis Cup nog de International Lawn Tennis Challenge. Het werd bedacht door vier tennissers van de Amerikaanse Harvard Universiteit. Een van die vier, Dwight Davis – later nog actief in de politiek als onder meer minister van Defensie – werkte het format uit dat we tot op de dag van vandaag kennen: vijf wedstrijden waaronder vier enkelwedstrijden en één dubbelmatch. Het aantal deelnemers aan het tornooi verschilde wel in vergelijking met de huidige competitie: er namen tot 1904 slechts twee teams deel, namelijk de Verenigde Staten dat de eerste twee edities won en Groot-Brittannië dat zich in 1903 voor het eerste de sterkste toonde. Na de dood van Davis in 1945 werd het tornooi als eresaluut naar hem genoemd. Dat is het minste dat de organisatie voor hem kon doen, wetende dat hij zelfs de eerste trofee had gefinancierd …

Stond ons land ooit al eens in de finale?

Ja, in 1904. Al moeten we die prestatie enigszins nuanceren. Het was het eerste jaar dat het tornooi werd opengesteld voor andere deelnemers, maar de belangstelling was niet bepaald overweldigend te noemen. Naast Groot-Brittannië dat als titelverdediger rechtstreeks geplaatst was voor de finale – een privilege dat tot en met 1971 in stand werd gehouden – schreven enkel Frankrijk, Oostenrijk en België zich in. Oostenrijk gaf in zijn halve op de koop toe forfait, waardoor België rechtstreeks door mocht naar de finale van het uitdagerstornooi. Daarin werden de Fransen met 3-2 verslagen. In de grote finale tegen Groot-Brittannië waren Paul de Borman en William le Maire de Warzée – niet toevallig allebei van adel – echter kansloos. De twee Belgische teamleden gingen op de oude terreinen van Wimbledon met 5-0 de boot in. De Belgen konden slechts één set winnen . In de verdere geschiedenis wist ons land nog één keer door te dringen tot de halve finales. Dat was in 1999, maar toen bleek Frankrijk met 4-1 één maatje te groot.

Is Andy Murray te verslaan?

De sleutel voor een Belgische overwinning ligt hem duidelijk in het verslaan van Andy Murray (ATP-2), aangezien de Schot meer dan waarschijnlijk in zowel het dubbelspel als de twee enkelwedstrijden zal aantreden en zijn teamgenoten Kyle Edmund (ATP-99) en James Ward (ATP-155) kwalitatief een stuk minder sterk staan in het enkelspel. Al wordt winnen tegen Murray allesbehalve een eenvoudige opdracht. Alleen David Goffin (ATP-16) heeft het al eens opgenomen tegen het speerpunt van de Britten. Vorig jaar ging hij in de eerste ronde van Wimbledon kansloos onderuit met 6-1, 6-4 en 7-5. In het huidige seizoen kon de Luikenaar op het ATP-tornooi Murray wel opzij zetten, maar dat was omdat de nummer twee van de wereld forfait gaf omwille van vermoeidheid. Begin deze maand gaf Murray op de koop toe nog een duidelijk signaal aan Goffin door hem in Parijs met 6-1 en 6-0 van de baan te slaan.

Op het dubbelspel focust hij zich normaal gezien niet, maar hij heeft de discipline wel uitstekend onder de knie. Dat bewees hij in 2012 door op de Olympische Spelen in het gemengd dubbel beslag te leggen op zilveren medaille en dit jaar in Davis Cup met zijn broer Jamie – de nummer 7 op de dubbelranking – de wedstrijden tegen Frankrijk en Australië te winnen. Zijn overige statistieken in de Davis Cup zijn trouwens ook indrukwekkend. Murray is reeds zes wedstrijden in het enkelpel ongeslagen en verloor de afgelopen vier jaar slechts één keer. Vorig jaar tegen Fabio Fognini (ATP-21) met 3-6, 3-6 en 4-6. Een wedstrijd die op gravel werd afgewerkt, dezelfde ondergrond waarop er dit weekend wordt gespeeld. Iets waar Goffin en co zich aan kunnen optrekken.

Hoe zit het met de belangstelling bij de supporters?

Wie dit weekend in Flanders Expo in Gent de finale wilde bijwonen moest er snel bij zijn. Nadat de tickets voor de leden van de verschillende tennisbonden in ons land en voor de trouwe Davis Cupfans verdeeld waren, verliep de verdere verkoop pijlsnel. Op 13 oktober waren binnen het halfuur alle 37.641 kaartjes de deur uit. Nog eens 20.000 andere geïnteresseerden stonden in de wachtrij. Bekend België schaart zich eveneens achter het team van Davis Cupkapitein Johan Van Herck. Zo stuurden Rode Duivels Eden Hazard en Vincent Kompany een aanmoedigingsfilmpje de wereld in en namen onder meer Kim Clijsters en Justine Henin een promospot op. Clijsters zal trouwens dit weekend aanwezig zijn in Flanders Expo. “Ze hebben me gevraagd of ik commentaar wilde geven. No way, ik brul veel liever mee op de tribunes”, liet ze onlangs veelbetekenend optekenen.

Ook aan de andere kant van het Kanaal – de Britten hebben recht op tien procent van de tickets – was de belangstelling voor de finale enorm, al valt het af te wachten met de terreurdreiging in het achterhoofd hoeveel fans uiteindelijk de trip naar België zullen ondernemen. Sowieso zullen er extra veiligheidsmaatregelen genomen worden in en rond de tenniscourt van Flanders Expo. Zakken en handtassen worden niet toegelaten, maar er zijn wel opbergfaciliteiten voorzien. Verder worden de controles opgevoerd. Hopelijk kan het Tennis Village waar de supporters zich kunnen uitleven wat tegengewicht leveren.

Tekst: Thomas Lamm