De paninistickers, elke twee jaar duikt de rage weer op. Niet alleen bij kinderen, maar ook volwassenen verzamelen vaak hun album vol. Zelf zijn we ook fan. Uit nostalgie bespreken we daarom elke week een sticker uit de doos. Deze week starten we met Paul Gascoigne, Gazza voor de vrienden.

“Wie zijn idool was als kind?” Wayne Rooney moest niet lang twijfelen toen hem de vraag gesteld werd. “Paul Gascoigne”, antwoordde de ster van Manchester United en 109-voudig Engels international zonder verpinken. Toch wel opmerkelijk in een tijd waarin er met spelers als Romario of Maradona voetballers met een veel groter palmares in de grootste stadions ter wereld hun kunstjes vertoonden dan de middenvelder die in 1985 als 17-jarige debuteerde in het eerste elftal van Newcastle United.

Dat we ons de voetballer Paul Gascoigne voor een groot deel niet meer voor de geest kunnen halen valt voor een groot stuk te verklaren door het feit dat de mens Paul Gascoigne steeds meer de krantenpagina’s begon te halen omwille van zijn alcohol- en druggebruik. Verslavingen die werden veroorzaakt door mentale problemen die al in zijn jeugd de kop opstaken.

Rode Duivels terug naar huis gestuurd

Maar de idolatrie van Wayne Rooney is nu ook weer niet zo vreemd. Gazza was met zijn sterke fysiek een typisch Engelse middenvelder, maar koppelde daar met zijn creatieve bagage en een neus voor doelpunten een bijkomende dimensie aan vast.

Gascoigne schitterde al op het WK van 1990 waar hij onder meer met een geniale vrije trap het doelpunt inleidde van David Platt dat de Rode Duivels terug op het vliegtuig richting België stuurde.

Maar het EK in eigen land zes jaar later moest het hoogtepunt worden. Na een onsuccesvolle passage bij het Italiaanse Lazio waar Gascoigne met veel blessureleed werd geconfronteerd, speelde hij bij de Glasgow Rangers vanaf 1995 opnieuw op de top van zijn kunnen. De voorbereiding op het EK werd enigszins verstoord toen compromitterende foto’s in de tabloids werden gepubliceerd. Daarop was de middenvelder zich aan het volgieten met alcohol in een bar in Hongkong waar hij samen met zijn ploegmaats van de nationale ploeg zijn verjaardag aan het vieren was.

“Jammer dat het sportdrank was in plaats van gin”

Maar Gascoigne zou Gascoigne niet zijn als hij niet op een sublieme manier wraak zou nemen. In de tweede groepswedstrijd tegen Schotland tekende hij voor het doelpunt van het tornooi. Gazza reduceerde de stoere Schotse verdediger Colin Hendry tot een schooljongetje door diep in de tweede helft de bal over diens hoofd te liften, het leer vervolgens in één tijd tegen de netten te rammen en zo voor de beslissende 0-2 te zorgen.

Goal én viering na 1:30.

Maar ook de manier waarop hij de treffer vierde was iconisch. Liggend op de grond spoten zijn ploegmaats water vanuit een drinkbus in zijn mond om zo het tafereel dat zich in Hong Kong had voorgedaan na te spelen. “Het was perfect”, vertelde Gascoigne daar later over. “Zo konden we alsnog onze gram halen. Alleen jammer dat het sportdrank was en niet gin. Dan zou ik nog beter gespeeld hebben”, voegde hij daar lachend aan toe.

Het sprookje zou niet blijven duren

Misschien net daarom dat Gascoigne zo populair was in Engeland en ook ver daarbuiten. Hij was een Tijl Uilenspiegel op noppen die voor het peper en het zout zorgde op het voetbalveld. Het sprookje zou echter niet blijven duren. Engeland werd in de halve finales uit het tornooi geknikkerd na een penaltyserie tegen de latere kampioen Duitsland en sindsdien ging het door de alcohol- en drugsproblemen steil bergaf met de carrière van Gascoigne.

“Met mijn verslaving zal ik voor de rest van mijn leven worstelen”

Uiteindelijk zou hij in 2004 in de kelder van het Engelse voetbal een punt achter zijn carrière van hoogte- en dieptepunten zetten. “Met mijn verslaving zal ik voor de rest van mijn leven worstelen”, bekende Gascoigne onlangs. “Soms is dat makkelijk te aanvaarden, andere keren weer moeilijk. Het drinken heeft me al veel donkere periodes opgeleverd, maar het was niet allemaal kommer en kwel. Samen met mijn kameraden heb ik ook mooie tijden meegemaakt.” Ook de voetballiefhebbers heeft Paul Gascoigne vele mooie momenten bezorgd. Laten we dat vooral niet vergeten en hem zeker niet herleiden tot één aspect van zijn turbulente leven.

Bekijk hier nog een recent interview met Paul Gascoigne: