Laten we er geen doekjes om winden: 2021 was een rampjaar voor de toeristische sector. Toch blijft de sector veerkrachtig en wordt alles eraan gedaan om het vertrouwen van de vakantieganger voor zich te winnen, al was het maar om het komende ski- en winterzonseizoen te redden. Volgens de Belgische touroperators is, los van alle coronatoestanden, de honger naar vakantie nog nooit zo groot geweest. “Zo’n 78 procent van de Belgen plant binnen de twaalf maanden een reis te maken”, zegt woordvoerder Pierre Fivet.

door Igor Vandenberghe

Om met de deur in huis te vallen: ja, er vallen koopjes te doen deze decembermaand. Vooral de zogenoemde afkoelingsweek – de week net voor de kerstvakantie waarin de basisscholen sluiten – bevat veel lekkers voor een schappelijke prijs.

“Wij merken de laatste dagen een grote interesse in vakanties tijdens de afkoelingsweek, met Spanje als belangrijkste reisbestemming”, vertelt woordvoerder Koen van den Bosch van de Vereniging Vlaamse Reisbureaus (VVR). “Prijsmatig is de periode net voor kerst laagseizoen in Spanje, al zal die ene onverwachte drukke week ons jaar niet goedmaken. Vergeet niet, het gaat meestal om shorttrips of reizen van maximum één week naar relatieve dichtbijbestemmingen als Spanje of Egypte.”

“Een positieve trend is het feit dat vele vakantiegangers teruggrijpen naar een reisagent. Want ze willen geen risico lopen. Vooral niet met al die wisselende coronamaatregelen. Een reisagent geeft hen vertrouwen. Dat heeft het verleden al veelvuldig uitgewezen.”

Skiseizoen moeizaam gestart

Met al die reisrestricties is het skiseizoen moeizaam van start gegaan. De voortdurend veranderende maatregelen zijn verwarrend voor de reizigers en de omikronvariant heeft sommige landen extra zenuwachtig gemaakt. Toch kijkt men bij skispecialist VOS Travel hoopvol uit naar het nakende skiseizoen. Zaakvoerder Tom Hoornaert is zelfs uiterst tevreden over het boekingsniveau van hun skiaanbod. “Wij draaien momenteel het beste seizoen ooit, met een stijging van 20 procent in onze boekingen. Alles schiet wel langzaam in gang, al merk ik uit diverse contacten een immense drang om te skiën. Vergeet niet, het vorig seizoen is er niet geskied. Sommigen boeken zelfs meteen twee skireizen; een shortski en een weekje traditionele skipret in familieverband.”

Bij TUI merken ze een grote voorzichtigheid in het boekingsgedrag. “De mensen kijken duidelijk nog de kat uit de boom, zeker toch wat skireizen betreft”, aldus TUI-woordvoerder Piet Demeyere. “De kerstvakantie is traditioneel laagseizoen op de Belgische skimarkt. De Belgen gaan meer skiën tijdens de krokusvakantie of de paasvakantie, of ergens daar tussenin.”

Last minute naar de zon

De onverwachte extra vakantieweek voor Kerstmis is voor velen het ideale moment om nog een winterzonvakantie te boeken. “We zien een groeiende interesse in het winterzonaanbod tijdens die afkoelingsweek net voor de kerstvakantie”, klinkt het bij TUI. “Vooral families met kinderen voelen zich aangesproken. En gelijk hebben ze, want de prijzen liggen tot 50 procent lager dan tijdens de kerstvakantie. Bij ons scoren vooral de Costa Blanca en de Costa del Sol zeer goed. Goed om te weten: ook nu is er nog voldoende beschikbaarheid. En het is maar twee tot twee en een half uur vliegen, ideaal voor families. Momenteel beginnen ook de eerste zomerboekingen binnen te lopen.”

Capaciteitsgebrek in de zomer

“De honger van de Belgen naar vakantie is nog nooit zo groot geweest”, merkt ook Pierre Fivet, woordvoerder bij de overkoepelende organisatie van de Belgische touroperators (ABTO). “We hebben een enquête laten uitvoeren waaruit blijkt dat maar liefst 78 procent van de Belgen binnen de twaalf maanden een reis inplant. Maar met alle wisselende restricties merken we dat mensen zo laat mogelijk boeken. Velen wachten ongeduldig op hun boosterprik. Nu is er geen plaatsgebrek, maar we vrezen in de topmaanden juli en augustus voor een capaciteitsgebrek op topbestemmingen als de Canarische Eilanden of sommige Griekse eilanden. In vele andere Europese landen is men nu al aan het boeken voor de zomer van 2022. Of zijn buitenlandse touroperators volop kamers aan het inkopen. De mensen zijn het duidelijk beu. Ze willen graag opnieuw gaan reizen en snakken daarbij naar de zon. En het mag duidelijk ook iets kosten.”

“We merken bij onze eerste zomerboekingen dat de mensen met het hart kiezen, niet langer uit veiligheidsoverwegingen”, zegt ook Piet Demeyere van touroperator TUI. “We willen weer de wereld verkennen, vooral omdat die meer dan twee jaar op slot is geweest. Het budget ligt ook beduidend hoger.”