Luipaard. Leeuw. Olifant. Neushoorn. Buffel. Ziehier Afrika’s Big Five en meteen ook onze wishlist voor onze eerste reis naar Zuid-Afrika. Staan ook op het programma: enkele bekende trekpleisters en tijd om te genieten van enkele luxueuze lodges…

We beginnen onze rondreis door Zuid-Afrika op ’t gemakje, met een bezoek aan Pretoria. De bestuurlijke hoofdstad van het land ligt op een boogscheut van Johannesburg, waar we iets na de middag geland zijn na een lange nachtvlucht vanuit Brussel, en telt heel wat historische gebouwen, monumenten en musea.

We sluiten de dag af met het spotten van onze eerste wilde dieren op weg naar de lodge.

Luxe met hoofdletter L

Het perfecte voorsmaakje voor de volgende dag, wanneer we koers zetten naar het Welgevonden Game Reserve.

Dit privénatuurreservaat is het voorbeeld van hoe toerisme een positief effect kan hebben op de natuur en op dierbehoud. “Wat vroeger een verzameling was van kleine boerderijen is nu een natuurreservaat van 37.000 hectare waar met succes opnieuw leeuwen, olifanten, witte neushoorns, buffels en een aantal speciale soorten antilopes werden geherintroduceerd”, vertelt Didier Eeman.

De vroegere bankdirecteur uit Aalst baat er sinds vorig jaar samen met zoon Simon en diens Italiaanse partner Giulia ‘Laluka Safari Lodge’ uit. Een stukje paradijs op aarde, waar luxe met de hoofdletter L wordt geschreven. De lodge telt amper zes kamers, elk in een apart huisje. “We houden alles bewust kleinschalig, zodat we onze bezoekers echt een ultieme en exclusieve ervaring kunnen aanbieden”, legt Didier uit terwijl hij de deur naar ons huisje opent en ons de prachtige slaapkamer, de sublieme badkamer en het reusachtige terras toont, mét buitendouche én privézwembad(je)!

Een duik in het frisse water zal nog even moeten wachten, want we worden op het al even prachtige terras van het hoofdgebouw verwacht, waar de lunch klaarstaat.

Al is dat misschien een te simpele omschrijving voor de gerechten die we voorgeschoteld krijgen: het keukenteam leerde de gastronomische kneepjes van het vak van Piet Huysentruyt, en dat zien én proeven we. Terwijl we vol bewondering toekijken hoe de mannelijke bayawevervogels een zo mooi mogelijk nest weven voor hun potentiële partner, vertelt Simon dat zowat alle producten op ons bord van eigen kweek zijn.

Omdat het moeilijk was om verse producten te vinden, besloten de Eemans om ze zelf te telen en te kweken. De verhalen van Simon en Didier zijn boeiend en het grote zwembad bijzonder aanlokkelijk, maar toch springen we allemaal onmiddellijk recht wanneer Koenraad zijn opwachting maakt. De ranger neemt ons mee op onze eerste wildrit. We spotten zebra’s, tal van antilopes… en dan zien we het: een olifant, enkele neushoorns en een leeuwenfamilie op luttele meters van elkaar. Drie van de Big Five in één oogopslag!

Wat verder volgt nummer 4, de moeilijkste van allemaal: het luipaard! Al springt het beest vliegensvlug weg. We sluiten onze eerste safari af met een skemerkelkie, een aperitief bij zonsondergang in de savanne.

Olifant met ochtendhumeur

Laluka is een plek waar we voor eeuwig zouden willen blijven, rondpeddelend in het zwembad, genietend van een cocktail op het terras of van een deugddoende massage in de wellness, maar de plicht en onze volgende bestemming roept.

En zie daar, op weg naar de ‘Kruger Safari Lodge’ spotten we onze eerste buffels! Onze Big Five is compleet! Een goed voorteken zo blijkt, want wanneer we bij de lodge aankomen, blijkt er in de buurt een luipaard gespot te zijn… Tijd dus voor een nieuwe wildrit.

We zijn het Manyeleti Game Reserve nog maar net binnen wanneer we het elegante dier al spotten in een boom. Dit exemplaar is duidelijk niet cameraschuw… Ook de rest van de wildrit is een succes, want we spotten het ene dier na het andere: olifanten, leeuwen, hyena’s, koedoes, impala’s…

Maar het meest onvergetelijke houden we toch voor het laatst: een wandelsafari! We stappen in een rij achter twee gewapende rangers en maken kennis met de gpps ofte global poop positioning system.

Terwijl ranger Nic uitlegt hoe uitwerpselen vertellen welke dieren in de buurt zijn, spot zijn collega een kudde olifanten in een nabijgelegen bosje. We sluipen dichterbij, maar dat is niet naar de zin van de matriarch van de bende. Ze wappert met haar oren en begint met haar voeten op de grond te stampen.

Duidelijk een dame met ochtendhumeur, lachen we nog, tot ze op ons afstormt! In een oogwenk staat de olifant op amper tien meter afstand… Onze hartslagen gaan serieus de hoogte in en voorzichtig blazen we de aftocht. Dit is een reis om nooit meer te vergeten.

Praktisch

We maakten deze reis in samenwerking met Live To Travel, de specialist voor reizen naar Afrika. De lodges waarin wij verbleven varieerden in prijs van 90 euro per persoon per nacht tot 600 euro per persoon per nacht. De prijs hangt niet alleen af van het niveau van luxe, maar vooral ook van de ligging. Zo hadden alle lodges waarin wij verbleven ruime kamers en een zwembad.

www.livetotravel.be

We vlogen met Ethiopian Airlines van Brussel naar Johannesburg, met tussenstop in Addis Abeba. Een vliegreis heen en terug kan momenteel vanaf 450 euro, inclusief maaltijden en dranken aan boord en een bagage vrijstelling van 2×23 kilo in het ruim en 7 kilo in de kabine.

Tip: wanneer niet alle business seats verkocht zijn, worden deze plekken via online veilingen aan de economy klanten aangeboden. Zo kan je tegen een interessante prijs een upgrade krijgen.

www.ethiopianairlines.com

tekst Sandra Rosseel